‘¿Por qué no yo?’ Cómo Frances Tiafoe se convirtió en una jugadora capaz de hacer historia en el US Open

NUEVA YORK (AP) — Si quería criticar la actuación de Frances Tiafoe el miércoles en el Abierto de Estados Unidos, no tenía que esforzarse demasiado. No, no tenía nada que ver con su tenis. Estuvo casi perfecto allí, venciendo al sembrado No. 9 Andrei Rublev de Rusia en dos sets, 7-6 (3), 7-6 (0), 6-4, para convertirse en el primer estadounidense en 16 años en llegar a las semifinales aquí. . El verdadero problema era su banco de jugadores, la pequeña área en el costado donde los jugadores se sientan durante las sustituciones, que parecía uno de los más desordenados jamás vistos, con ropa esparcida por todas partes, zapatos y raquetas apilados sobre toallas, la habitación de un adolescente de la nada justo al lado. la cancha en el Estadio Arthur Ashe.

«Mi banco es un infierno», dijo Tiafoe.

De hecho, esto es solo el comienzo.

«Mi habitación de hotel también es una vergüenza en este momento», dijo.

Francis Tiafoe se cambia varias veces de camiseta durante un partido. Echa un vistazo al banco de Tiafoe en comparación con el de su oponente 👀

Parece el cuarto de mi hija de 10 años!!! @wusa9 #Abierto de Estados Unidos pic.twitter.com/uPnxGH9ut6

— Darren M. Haynes (@DarrenMHaynes) 7 de septiembre de 2022

Debería disculparse a Tiafoe por un poco de descuido. Oye, tiene 24 años y está en el mejor momento de su vida, el sembrado No. 22 que deslumbró a las multitudes de Nueva York con su juego magnético, está haciendo olas en el mundo del deporte y le está dando al tenis masculino de EE. UU. una oportunidad real de su primera generación de campeonatos individuales importantes . Aún así, si hay algo revelador sobre la explosión de ropa y equipo, es que la carrera de Tiafou despegó cuando comenzó a prestar atención a las pequeñas cosas, cuando su compromiso diario comenzó a coincidir con su amor por el tenis. Eh, supongo que la parte limpia viene después de eso.

«Pasas por diferentes etapas en tu vida», dijo Tiafoe el miércoles, horas después de respaldar su avance sobre Rafael Nadal con otra victoria. “Cuando salí al escenario subiendo en la clasificación, fue bastante bueno. Me puse un poco engreído.

Cuando Tiafoe era joven, su dedicación al tenis nunca estuvo en duda. De hecho, los entrenadores tuvieron que moderar su insaciable necesidad de estar cerca del deporte. Aprendió a jugar en el Junior Tennis Champions Center en College Park, Maryland, donde su padre, Francis Sr., un inmigrante de Sierra Leona, había trabajado en el equipo de construcción y se convirtió en un hombre de mantenimiento a tiempo completo. Se enamoró tanto del deporte que pasaba casi todas las horas del día en la cancha. «Horas y horas», dijo. Luego complementa sus estudios con el hábito nocturno de ver la televisión:

«Lo único que realmente vi mientras crecía era Tennis Channel», dijo.

Cayó con fuerza por el golpe de derecha de Juan Martín del Potro, el gran pegador argentino. Se sumergió durante horas en los grandes éxitos de las hermanas Williams. Como el Washington Post una vez documentadoincluso disfrutó de experiencias táctiles, como el olor de una nueva caja de pelotas.

Tiafoe tenía el talento y el impulso para convertirse en una de las mejores juveniles de los Estados Unidos, y cuando llegó a los cuartos de final del Abierto de Australia de 2019 a la edad de 21 años, parecía que estaba en el camino correcto. En realidad, se dio cuenta de que tenía que ser mejor. En 2020, agregó a Wayne Ferreira, el ex profesional sudafricano, a su equipo de entrenadores y personal. Ferreira logró que Tiafoe fuera más profesional, ajustara su dieta y mejorara su entrenamiento y entrenara su mente para concentrarse.

«Algunos jugadores tienen dificultades para ser muy, muy talentosos y simplemente jugar el juego sin entender realmente lo que tienes que hacer», dijo Ferreira el miércoles. «Creo que lo ayudé porque jugué y pasé por las dificultades de ser relativamente talentoso y ser perezoso y luego encontrar el equipo correcto, la gente detrás de mí me hizo hacer lo correcto todos los días con comida, entrenamiento y trabajo en el gimnasio y aptitud física.’

Ferreira le ofrecería desafíos a Tiafoe, como salir corriendo de la cancha sin escuchar música en su teléfono o cortar las galletas y el chocolate y sincronizar sus comidas con su horario de entrenamiento. «Realmente tenía que mejorar la comida», dijo. «La ingesta de alimentos fue terrible al principio».

La evolución del juego de Tiafoe estuvo a la vista el miércoles cuando construyó una ventaja de dos sets contra Rublev, un compañero ex rival junior de 24 años. Tiafoe salió a lo grande en el desempate del primer set, luego estuvo impecable en el segundo, ganando siete puntos seguidos. Lo llamó el mejor desempate que jamás jugaría.

Frances Tiafoe no falló en el desempate del segundo set.#Abierto de Estados Unidos pic.twitter.com/M4qK16jbO7

– Abierto de tenis de EE. UU. (@usopen) 7 de septiembre de 2022

Al igual que su gran victoria contra Nadal en la cuarta ronda, Tiafoe jugó un tenis consistente, limitando los errores y aprovechando las oportunidades. También desató su enorme saque que neutralizó a Rublev, que no logró ganar un solo quiebre en tres sets.

Tiafoe siempre ha tenido las características de un servicio poderoso capaz de encender las pistolas de radar y hacer que los oponentes se sientan incómodos a veces. Pero en la mente de Ferreira, nunca se convirtió en un arma completamente operativa.

«Siempre ha sido un tipo que simplemente anota el balón», dijo Ferreira. «Así que estamos trabajando muy duro para que golpee el servicio lo más fuerte posible».

Tiafoe terminó con 18 aces contra Rublev, incluido un punto de partido, pero su porcentaje de primer servicio aún rondaba el 60 por ciento. Si puede mejorar eso, Ferreira cree que puede dar otro paso. Sí, Tiafoe aún puede mejorar, lo que podría ser la perspectiva más atractiva de todas. A pesar de todo su progreso, Tiafoe todavía tiene problemas en el ATP Tour y solo tiene una victoria en un torneo en su carrera, en el Delray Beach Open en 2018. Esta hazaña no era del todo esperada. Al menos no ahora.

Tiafoe, sin embargo, siempre ha tenido sentido del momento. Y mientras cautivó a la multitud del Arthur Ashe Stadium, incluida la estrella de los Washington Wizards, Bradley Beal, estuvo a la altura de las circunstancias una vez más. Desde Andy Roddick en 2006, un estadounidense no llegaba a las semifinales del US Open. Y nunca desde el mismo Arthur Ashe en 1972 que un hombre negro había llegado tan lejos en Nueva York, un hecho que Tiafoe reconoció el miércoles por la noche.

«Al final del día, me encanta que, gracias a Frances Tiafoe, haya mucha gente de color jugando al tenis», dijo. “Ese es obviamente un objetivo para mí. Es por eso que estoy aquí.

Ahora, por supuesto, Tiafoe tiene la oportunidad de hacer más historia. Jugará contra el sembrado No. 3 Carlos Alcaraz de España o el sembrado No. 11 Yannick Siner de Italia, dos de los mejores jóvenes talentos del deporte, en las semifinales del viernes, y si gana esa, se enfrentará al ganador. del sembrado No. 5 Kasper Ruud y el sembrado No. 27 Karen Khachanov en la final. Ninguno de los hombres antes mencionados ha ganado un título de Grand Slam.

«Es algo real», dijo Tiafoe. «Quiero decir, todos van a estar en estas situaciones por primera vez».

Habían pasado casi dos horas desde que Tiafoe completó su victoria. Había limpiado su desorden en Arthur Ashe. Su muñeca mostraba un brazalete que le había dado el entrenador asistente de los Lakers, Phil Handy, uno de sus muchos amigos de la NBA. El brazalete contiene tres palabras: «¿Por qué no yo?» — y mientras se preparaba para su primera semifinal de Grand Slam, con su racha mágica aún viva, pareció tomarse el mensaje en serio.

¿Por qué no él?

“Sabes”, dijo, “a todo el mundo le encanta la historia de Cenicienta. Solo estoy tratando de hacer uno.

(Foto: Lev Radin / Agencia Anadolu a través de Getty Images)



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