Mikel Merino sobre jugar con Issac, el genio de David Silva y el ‘increíble’ Newcastle

Mikel Merino, de 26 años, es uno de los jugadores más importantes de la Real Sociedad, su número 8 habitual. También es uno de los mejores centrocampistas de España. El hijo de un futbolista de la cercana Pamplona ha jugado 11 veces con su país y aquí habla en exclusiva de Atlético sobre su club, jugando junto a David Silva, el Manchester United y sus etapas en el Borussia Dortmund y el Newcastle United.

¿Cómo se sintió cuando la Real Sociedad entró en el grupo con el Manchester United?

Tenía sentimientos encontrados. Mi primera impresión fue «qué rival tan duro». No siempre es lo mejor enfrentarse a un rival así en la fase de grupos porque quieres disfrutar más de los partidos, pero al mismo tiempo es un gran desafío. Es genial jugar contra equipos grandes, ir a estadios como Old Trafford con toda su historia. Me siento privilegiado de ser parte de esto y si quieres ganar una competencia como la Europa League, entonces debes enfrentarte a los mejores oponentes, ya sea al principio o al final.

Has jugado contra el United dos veces antes en circunstancias inusuales: un partido ‘en casa’ en Turín durante el encierro, donde perdiste 4-0, luego en un Old Trafford vacío. La última vez que la Real Sociedad jugó en Old Trafford había 6.000 aficionados que viajaban…

Fue extraño jugar sin fanáticos, pero nos acostumbramos. Los futbolistas deben. No nos hicimos justicia en ese partido, pero fuimos mejores que el resultado… eso puede pasar cuando te encuentras con estos mejores equipos. No necesitan muchas ocasiones de gol. Aprendimos de eso y queremos mostrarle a la gente que somos un buen equipo que puede competir contra equipos de calidad.

Mikel Merino lucha por la posesión contra Fred y Bruno Fernandes en un Old Trafford vacío (Imagen: Jan Kruger/UEFA vía Getty Images)

Empatamos 0-0 en Old Trafford, pero terminó la eliminatoria. Jugué allí y con el Newcastle. Es increíble, es histórico, es enorme y realmente sientes la energía de la gente. Me gustó la entrada desde la esquina del campo, eso no es normal.

Ahora tenemos otra oportunidad contra el Manchester United. Sabemos que el público los animará el jueves, pero al mismo tiempo tenemos la mentalidad adecuada y mucha buena energía.

¿Fue injusto que jugara el partido en Turín porque el gobierno español no permitió que un equipo inglés jugara en España durante este confinamiento por el COVID-19?

Fue un día duro para nosotros. Muchas cosas eran nuevas para nosotros, para lo que se suponía que iba a ser un partido en casa. Viajamos el día anterior, era un estadio nuevo que no conocíamos. No nos sentíamos como en casa, no nos sentíamos cómodos, no teníamos la rutina normal de un partido de local donde duermes en tu propia cama. Y luego tuvimos que jugar contra un equipo superior.

Así que tuvimos que jugar dos partidos fuera de casa contra el Manchester United. Ahora tendremos la oportunidad de conocer al United en nuestro verdadero hogar. Es un estadio increíble que ha sido reconstruido sin la pista. Sentimos que la multitud está cerca de nosotros ahora y la multitud también siente que estamos haciendo algo especial en los últimos años. Ojalá podamos mostrar una versión real de nosotros mismos cuando finalmente tengamos nuestro juego ‘en casa’ y tengamos que convertir nuestro propio estadio en una fortaleza.

La Real Sociedad parece estar en un buen lugar. El hogar reconstruido, sexto, quinto y sexto en la liga, excelente sistema juvenil, presidente del club durante mucho tiempo, entrenador asentado…

Hemos desarrollado una cultura. Estamos muy felices. Llegué aquí en 2018 y vi lo que querían hacer, mezclar jugadores locales con fichajes experimentados que tienen muchos minutos en el fútbol profesional. Querían ser un club top y vamos por buen camino. Todos los años jugamos al fútbol europeo. Tuvimos un buen desempeño en Europa, pero no lo suficiente como para que la gente piense que estamos entre los mejores equipos europeos. Este año queremos lograrlo.

¿Qué importancia tiene ser el mejor equipo del País Vasco y alrededores? Athletic Bilbao, Alavés, Eibar y Osasuna han jugado recientemente en LaLiga…

Es como una pequeña liga entre nosotros. Soy de Pamplona, ​​a 100 kilómetros. El temperamento es el mismo. La cultura en el norte es ser competitivo, luchar. Siempre es difícil cuando jugamos contra estos equipos y siempre es bueno ser el mejor equipo aquí. También ayuda fichar a los mejores jugadores, saben que la Real Sociedad es un buen lugar para ir como futbolista y también para vivir.

San Sebastián es increíble. Es tranquilo, nadie te molesta. Es el ambiente perfecto donde puedes concentrarte en el fútbol. Aquí hay una gran cultura futbolística y de fútbol playa. Ojalá pudiera, pero tengo que ser profesional. Además, los jugadores jóvenes que vienen de la academia pueden ver un camino claro hacia el primer equipo. Los jugadores jóvenes son tratados como personas, no solo como artistas o como parte de un negocio. Tratamos de convertirlos en hombres de valores. Eso es muy importante aquí y ves equipos jóvenes de jugadores que están muy cerca.

De hecho, la temporada pasada con Xabi Alonso, el equipo B de la Real Sociedad fue el único de todos los clubes de La Liga en jugar tan alto como el segundo nivel de España, junto con los primeros equipos de grandes clubes como Málaga, Real Zaragoza, Real Valladolid y Sporting de Gijón. . ¿Muestra esto la fuerza de la academia?

Esta promoción fue un gran logro. No es fácil tener un equipo de la cantera jugando a un nivel profesional tan alto. Muestra cuánto talento tenemos, no solo de Gipuzkoa (la zona de San Sebastián) sino de todo el norte de España. Quieren desarrollar su carrera aquí. Somos uno de los mejores clubes del mundo en desarrollo de talento. Es difícil hacer eso, meter a un canterano en el primer equipo de un club grande, pero aquí lo consiguen todo el tiempo. No sé cuál es el secreto, pero sea lo que sea, guardémoslo aquí.

¿Cuál es su papel en el equipo ahora que jugadores experimentados como Adnan Januzaj, Porto, Alexandre Issac y Rafinha se fueron en verano?

Trato de ser un líder. Tengo la confianza del entrenador además de decirles a los jugadores jóvenes lo que pueden y no pueden hacer. Solo tengo 26 años y aunque todavía me siento muy joven, ahora estoy clasificado como uno de los veteranos porque algunos jugadores se han ido y muchos jugadores jóvenes se han incorporado a la plantilla del primer equipo.

Merino es retado por Leroy Sane (Foto: Stu Forster/Getty Images)

Los que se fueron eran importantes y experimentados. Es una pena que se hayan ido, pero en el centro del campo tenemos jóvenes talentos como Benat Turrientes, Robert Navarro, John Pacheco y Urco González. Conocen los conceptos básicos del fútbol desde la academia, cómo controlas el balón, cómo posicionas tu cuerpo, cuándo usar el pie delantero o el interior del pie. Lo tienen en su genética, ahora tienen que aprender de los mejores profesionales, como ser mental y físicamente fuertes, cuándo placar, cuándo jugar fácil o llevar la pelota un poco más.

Uno que no es del País Vasco es David Silva, que es de Canarias. ¿Qué está usando?

Es enorme para este club y para mí. En un equipo muy joven, necesitas su experiencia. Ha logrado mucho en el fútbol y ayuda mucho a todos, no solo en el campo sino también fuera de él. Es un tipo muy relajado que no quiere meterse en problemas. Todos tenemos oídos y ojos abiertos para aprender de él. Somos hongos. Cada palabra suya es como el oro para nosotros y nos ayuda a mejorar. Y luego está David en el campo, donde todavía es un mago. Tiene 36 años, pero aparenta y juega como si tuviera 25. Todavía puede controlar el ritmo del juego y hacer trucos asombrosos.

Hablo mucho con él en el campo. Queremos obtener el balón y mantener el ritmo del juego al nivel que mejor nos funcione. Sabe cuándo decirte que pases el balón, que ataques, que te relajes. Esto es algo que él sabe perfectamente bien. Sabe cuándo es correcto enfriar la energía del otro equipo, hacer tres, cuatro, cinco, seis pases para enfriar su presión y hacerlos retroceder y defender. Y luego comienza nuestro ataque con menos presión sobre nosotros. Todo esto lo aprendí de él, pero honestamente, podría darte 100 ejemplos.

Imanol Alguacil ejerció en el club como jugador y entrenador, empezando por los juveniles, luego por los equipos B, antes de hacerse cargo del primer equipo en 2018 cuando llegaste tú…

Es grande, el capitán de nuestro barco. Él sabe exactamente lo que necesitamos y ha hecho un muy buen trabajo. No lo dirá porque es muy humilde y se atribuye el mérito de los jugadores, pero sin él no estaríamos haciendo lo que estamos haciendo, llegar tres años seguidos a Europa, ganar la Copa del Rey. Es increíble para un club como el nuestro. Es el tipo perfecto para desarrollar jóvenes talentos y también nos cuida a los veteranos. Honestamente, no creo que un jugador diga una mala palabra sobre él. Quiero que se quede con nosotros por muchos, muchos años.

Merino celebra la conquista de la Copa del Rey junto a Alexander Isaac (Foto: David S Bustamante/Soccrates/Getty Images)

Ganar la Copa del Rey 2020 fue el primer trofeo de la Real desde 1987. Y contra el vecino Athletic de Bilbao también en la final.

Un día increíble pero difícil. Tuvimos que esperar un año para jugar en la final e incluso entonces no se permitió la entrada de fanáticos debido a la pandemia. Ha sido un año tan largo esperando la primera final vasca que se podía sentir la tensión con la gente hablando de ella, no durante unas semanas como un partido normal, sino durante todo un año.

Sabíamos que sería un momento histórico en nuestras vidas, pero merecíamos ganar. Es difícil que un club como el nuestro gane un trofeo cuando tienes equipos como el Barcelona, ​​el Madrid, el Sevilla o el Atlético de Madrid que tienen mucho poder y dinero. Aún así, ganar un título con los jóvenes de Gipuzkoa fue perfecto. Lo único triste fue que no había aficionados en el estadio.

¿Cuáles fueron tus experiencias jugando en el Dortmund y en el Newcastle?

El Dortmund no fue lo que esperaba que fuera. Cuando emprendes una aventura así, obtienes una buena actitud para jugar, para desarrollarte, para convertirte en una figura importante. Luego llegué y las cosas no fueron como esperaba. Aprendí mucho de un club top con jugadores top y soy la persona que soy gracias a mi experiencia allí. Me ayudó a alcanzar un nivel superior.

Newcastle fue increíble. Me sentí como en casa, la gente fue muy amable conmigo. Caminaba por las calles y todos me llamaban. El estadio siempre estaba lleno, en casa y fuera. Fue genial jugar en la Premier League, experimentar el lado físico de una liga en la que tienes que ser fuerte en los placajes. No se trata de controlar y pasar el balón, se trata de fuerza y ​​de ir a la batalla.

Gracias Newcastle. No aprendí ninguna frase de Geordie, ¡aprender inglés fue bastante difícil! Pero ver la televisión en inglés, Netflix y Game of Thrones me ayudó a aprender el idioma. Debes prestar atención; de lo contrario, pierdes el drama.

¿Cómo crees que le irá a Isaac en la Premier League con el Newcastle?

Alex ya ha tenido un buen comienzo. Su pensamiento es muy bueno. Puede adaptarse a cualquier cosa que le digas. Cuando llegó aquí, tuvo que adaptarse a un sistema de juego muy específico donde tenía un papel específico para hacer un movimiento preciso cuando la pelota está en una posición determinada. Ser de Suecia y poder adaptarse demostró lo inteligente que es. Con su habilidad, velocidad y poder, la Premier League es un buen lugar para él.

¡Será genial para las Urracas!

(Foto superior: Juan Manuel Serrano Arce/Getty Images)

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