La economía de guerra llega a Europa

Occidente no está precisamente en guerra con Rusia. Sin embargo, tampoco está exactamente en guerra. Las armas occidentales han ayudado a Ucrania a frenar e incluso resistir la invasión rusa, mientras que está claro que las sanciones económicas han creado serios problemas para las industrias de los invasores.

Rusia ha tomado represalias con un embargo de facto sobre las exportaciones de gas natural a Europa. La decisión muestra cómo Putin realmente ve la guerra. El conflicto tendrá enormes costos a largo plazo: nadie volverá a ver a Rusia como un socio comercial confiable. Pero Putin parece dispuesto a asumir estos costos para intimidar a Occidente para que reduzca su apoyo a Ucrania, lo que no haría si tuviera confianza en la situación militar. En cualquier caso, el embargo ha añadido un riesgo adicional a la apuesta económica. Hace seis meses se habló mucho de si Europa podía o debía detener las importaciones de energía de Rusia. Bueno, Rusia tomó esa decisión.

Y Europa parece preparada para responder haciendo lo que las democracias siempre hacen cuando se enfrentan a la inflación en tiempos de guerra: gravar las ganancias extraordinarias, controlar los precios y (probablemente) aplicar el racionamiento.

Antes de entrar en materia, señalemos que, al menos por ahora, estamos hablando de un problema específicamente europeo. En este momento, Estados Unidos se encuentra en una especie de feriado inflacionario, principalmente debido a la caída de los precios de la gasolina, pero también a otros factores como la caída de los costos de envío. Sin embargo, Europa se ha vuelto extremadamente dependiente del gas de Rusia.

Es importante entender la naturaleza del problema planteado por esta interrupción. Si bien la escasez física de gas es real, no debería ser paralizante: Europa actualmente tiene más gas almacenado de lo normal y, entre las medidas de austeridad y las fuentes de energía alternativas, el continente debería poder capear el invierno sin congelarse. El principal problema es más de naturaleza financiera y, en última instancia, social. Los precios del gas en Europa se han disparado y, a medida que los compradores recurren a alternativas, los precios de otras fuentes de energía, como la nuclear, las energías renovables y el carbón, también se están disparando.

Europa se enfrenta a un enorme déficit energético y el aumento de los precios está dando a todo el mundo un incentivo para llenarlo. Los consumidores tendrán un incentivo para bajar los termostatos, mejorar el aislamiento y ponerse un suéter, y los fabricantes para maximizar la producción y aumentar la capacidad. Dejar que los mercados hagan lo suyo es una política eficaz.

También es tremendamente injusto. Los productores de energía cuyos costos no han aumentado obtendrán enormes ganancias, mientras que muchas familias y algunas empresas se enfrentan a la ruina financiera debido al aumento vertiginoso de las facturas de energía. Sermonear a los perdedores sobre la importancia de los incentivos para la eficacia no los apaciguará.

También existe el riesgo macroeconómico. Europa todavía tiene sindicatos fuertes, y algunos de ellos también podrán exigir aumentos salariales para compensar el aumento del costo de vida. El resultado podría ser una espiral de salarios y precios que sería costosa de revertir.

Simplemente permitir que los precios de la energía aumenten no es una opción. ¿Y si hubiera un solo cheque para compensar a las familias por el aumento de los costos de energía? En teoría, podría parecer una buena idea ya que las personas aún tendrían un incentivo para limitar el uso de energía. Pero en la práctica, diferentes familias, incluso si tienen ingresos similares, pueden tener facturas de energía muy diferentes, y las personas que viven en una casa mal aislada no resolverán el problema de la noche a la mañana.

Parece que Europa está a punto de hacer lo que las democracias siempre hacen cuando se enfrentan a la inflación en tiempos de guerra: tratar de proteger a los ciudadanos de las grandes subidas de precios y también tratar de obtener beneficios extremadamente grandes en un momento en que la población sufre por evitarlos.

El miércoles, Ursula von der Leyen, presidenta de la Comisión Europea, emitió una declaración sobre energía, pidiendo «un objetivo vinculante para reducir el consumo de electricidad» (es decir, el racionamiento), un «tope de ingresos» para los productores de energía barata (es decir, controles de precios) , y una «Contribución Solidaria» de los productores de combustibles fósiles (es decir, un impuesto sobre las ganancias excesivas). Von der Leyen no es primera ministra y tiene muy poco poder directo. Aún así, las medidas que propone ciertamente nos dan una idea bastante buena de hacia dónde se dirige Europa.

¿Funcionará? Por supuesto, los detalles serán cruciales. Una señal esperanzadora es que Europa no intentará, como Nixon, controlar la inflación mientras estimula la economía. Más bien, este tipo de controles marciales se están implementando al mismo tiempo que el Banco Central Europeo está endureciendo drásticamente la política monetaria, con un riesgo significativo de desencadenar una recesión.

Recibimos una lección sobre la marcha de las realidades económicas. No se puede, y no se debe, dejar siempre que los mercados se vuelvan locos. Sería malo que los controles de emergencia que Europa parece a punto de imponer se hicieran permanentes. Pero en este punto, la protección de las familias y el mantenimiento del sentido de la equidad deben primar sobre la eficiencia del mercado de la que hablan los libros de texto.

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Redacción

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