¿Es este el principio del fin de una era de dominio de la Liga de Campeones?

Convoca a los famosos exjugadores, imprime y dobla las piezas de las cartas, coloca las bolas de plástico opaco en los botes de carga correctos: hoy llega el sorteo de la fase de grupos de la Champions League. En Estambul, hay una velada que se extiende a ambos lados de la línea entre la pompa y el kitsch, llena de primeros planos de los sonrientes empleados del club. Ha comenzado la cuenta atrás para la final de 2023, tres años después de que el estadio Atatürk albergara la final.

Entonces, ¿por qué sentimos, mientras nos preparamos para entregar muchas de nuestras noches de los martes y miércoles para la próxima temporada, que estamos llegando al final de la fiesta? Que el prestigio y el glamour de este torneo se está desvaneciendo, que se ha vuelto demasiado grande, demasiado rancio y, lo peor de todo para una competencia de fútbol eliminatoria, demasiado predecible.

La Champions League ha dominado el fútbol europeo durante una generación, pero la edición de este año se siente menos dominante y más amenazada que nunca. Esta noche y a lo largo de la temporada se harán muchos reclamos en su nombre, pero no con el mismo peso de siempre.

Cualquier afirmación de que la Liga de Campeones es el espectáculo más importante de la ciudad este año no puede sobrevivir ni siquiera a la más breve mirada al calendario futbolístico. Esta es la temporada cuando el patrón de la temporada normal se rompe en dos. El extremo rico del fútbol de clubes, que tuvo su propio camino para tomar cada decisión importante de la última generación, finalmente se encontró en desventaja, obligado a trabajar a regañadientes en torno a la Copa del Mundo de este año.

Como alguien que trata desesperadamente de meter toda su ropa en un equipaje de mano, el juego del club está luchando por adaptarse a todos sus accesorios normales en este corto otoño. De ahí la ridícula situación en la que se lleva a cabo el sorteo hoy, a 12 días del primer partido de la fase de grupos. Los seis partidos de la fase de grupos se jugarán durante nueve semanas, lo que incluye un receso internacional de dos semanas después de los dos primeros partidos.

Entonces, lo que en teoría debería ser un escaparate del mejor fútbol de Europa será, en cambio, un ejercicio de ejecución de partidos. Incluso podría parecerse al fútbol de la era COVID, cuando parecía que los partidos se jugaban todos los días solo para llenar el horario de televisión, independientemente de si era lo que necesitaban los cuerpos de los jugadores.

Y sobre todo esto se cierne la sombra de la Copa del Mundo, que comenzará en el Estadio Al Bait, en el extremo nororiental de la península de Qatar, el 20 de noviembre. Puede que no sea tan obvio ahora, en el comienzo de la temporada de la Premier League, pero después del próximo parón internacional, estará cada día más presente. No solo en la mente de los fanáticos y los medios, sino también en el corazón de los jugadores.

Pregunte a varios cientos de los mejores futbolistas del mundo cuál es su principal prioridad para los próximos 12 meses. Seguramente la respuesta sería el éxito en la Copa del Mundo, no algo que pudieran ganar con sus clubes. Incluso una Copa del Mundo tan moralmente contaminada como esta, una Copa del Mundo que nunca debería haber sido otorgada a Qatar, conservará para los jugadores el brillo del prestigio, la mística e incluso el romance. Esta es su oportunidad de hacer historia.

Lo que no sabemos en esta etapa es cómo será la segunda mitad de esta temporada, cuando los jugadores eliminados física y emocionalmente por la Copa del Mundo se verán obligados a volver a la rueda de hámster del juego de clubes. Tal vez todos nos olvidemos rápidamente de Qatar y encajemos perfectamente en las narrativas del club. Para cuando comiencen las rondas eliminatorias de la Liga de Campeones el 14 de febrero, la final de la Copa del Mundo habrá pasado más de ocho semanas, tiempo suficiente para que se archive mentalmente como parte de la historia del fútbol. O tal vez pesará en la segunda mitad de la temporada, no tanto en la mente de la afición como en los pies de los jugadores.

Incluso las etapas eliminatorias de la Liga de Campeones han perdido parte de su brillo. El entretenimiento sigue siendo muy bueno. Solo mirando la temporada pasada, es imposible argumentar contra el drama de las victorias del Real Madrid sobre el Paris Saint-Germain, Chelsea y Manchester City, o la tensión de la victoria del City sobre el Atlético de Madrid.

Pero los giros en la trama no son lo mismo que la imprevisibilidad. El flujo de contenido de fútbol de alta gama siempre mejorará. Pero dé un paso atrás y los resultados generales son tan predecibles como siempre. En los últimos 18 años, solo dos ganadores han venido de fuera de Inglaterra, España y Alemania (Milán en 2007 e Inter de Milán en 2010), con solo cuatro finalistas derrotados provenientes de fuera de las tres grandes ligas (Juventus dos veces, AC Milan y PSG una vez ) . El Real Madrid ha llegado a 10 semifinales en los últimos 12 años. El Bayern llegó a las semifinales siete veces entre 2012 y 2020. El Liverpool ha estado en tres de las últimas cinco finales.

Real Madrid, Liga de Campeones

La final de la Liga de Campeones de la temporada pasada tuvo muchos giros y vueltas, pero un final muy familiar (Imagen: Getty Images)

Las fases dinámicas de la Liga de Campeones se parecen cada vez más a las últimas películas de James Bond: brillantes, costosas, un poco sobrevendidas y llenas de dramáticos momentos de suspenso. Pero aún así, el espectador sabe bastante bien quién ganará y quién perderá. La trama te sorprenderá, pero siempre quedará en un estrecho embudo de resultados establecidos. Solo se siente dramático en el momento.

Incluso ahora, a fines de agosto, es bastante fácil adivinar cuál será el sorteo de cuartos de final el 17 de marzo del próximo año. Real Madrid. Bayern Munich. PSG. Barcelona, ​​si gelifican las nuevas incorporaciones. Ciudad de Manchester. Liverpool. Y probablemente al menos un club inglés más.

Será la penúltima versión de la competición antes del inicio del nuevo formato, que permitirá dos plazas más en las principales ligas europeas y una fase de grupos ampliada, con equipos jugando ocho partidos en lugar de seis. Es otro paso hacia el dominio de las grandes ligas, juegos por el bien de los juegos y, en última instancia, los mismos grandes lados están allí al final.

La idea de que la competición de élite de Europa sigue siendo sinónimo de variedad, novedad e imprevisibilidad, y sobre todo, paridad, ahora parece tan lejana como los porteros que juegan pases hacia atrás.

Sí, el ganador tiende a cambiar de un año a otro (aunque suele ser el Real Madrid), pero incluso eso parece importar menos que antes. Podría decirse que el hecho de que ni el Manchester City ni el PSG hayan ganado la Liga de Campeones todavía cuenta a su favor, lo que demuestra que el premio mayor no se puede comprar tan fácilmente como las ligas nacionales. (El City ganó la Premier League cuatro años de los últimos cinco, el PSG ganó la Ligue 1 ocho años de los últimos 10). Pero este trofeo orejudo todavía pertenece a los clubes históricos de Europa.

Pero una mirada al mercado de transferencias de este verano sugiere que incluso eso ya no importa. Fue un verano raro cuando los dos mejores delanteros jóvenes del mundo, Kylian Mbappe y Erling Haaland, estuvieron en el mercado. Todos tuvieron la oportunidad de ir a uno de los clubes más prestigiosos de Europa, con muchas copas europeas en su palmarés. Pero cada uno de ellos decidió no hacerlo: Mbappé rechazó al Real Madrid para firmar un gran contrato nuevo con el PSG y continuar jugando junto a Neymar y Lionel Messi. Haaland optó por dejar el Borussia Dortmund y unirse al Manchester City. Ganar la Liga de Campeones siempre ha sido la máxima medida de prestigio, pero quizás la próxima generación de jugadores se sienta diferente.

La mayor amenaza para la Champions viene desde dentro de la casa. Esta Copa del Mundo es un descanso y un recordatorio de que hay algo aún más grande y más prestigioso que la competición insignia de la UEFA. Pero también es la única vez que sucederá. Las próximas temporadas de la Liga de Campeones continuarán libres de la perspectiva de EE. UU., Canadá y México 2026 esperando en el futuro.

No hay mayor amenaza para la Champions League que el caso llevado al Tribunal de Justicia de la Unión Europea por Real Madrid, Barcelona y Juventus (21 Copas de Europa entre ellos), cuestionando el derecho de la UEFA a sancionarles por intentar crear un rival para la Champions League . Si los tres clubes rebeldes ganan el caso (la próxima actualización se espera para diciembre), eventualmente podrían optar por impulsar nuevamente la creación de su propia competencia europea, separada de la UEFA y una amenaza existencial para ella.

Si eso sucede, inevitablemente, otros clubes que actualmente están en la órbita de la Liga de Campeones se verán tentados a cambiar a la competencia rebelde. Y en un instante se evaporarán las afirmaciones de que la Liga de Campeones es el pináculo del fútbol de clubes. Porque, ¿cómo puedes discutir eso cuando algunos de los equipos más exitosos de la competencia ahora están jugando en otro lugar? Esto marcará claramente el final de una era de dominio en la Liga de Campeones, el agua en la que todos hemos estado nadando durante los últimos 30 años. Pero esto ya puede ser el caso, lo sepamos o no.

(Fotos principales: Getty Images; diseño: Eamonn Dalton y Sam Richardson)

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Redacción

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