El dolor y el cerebro: ¿qué es la teoría del control de la puerta?

Metes el dedo en un mueble y te agachas para agarrarlo.

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Accidentalmente tocas una estufa caliente y comienzas a agitar tu mano.

Su hijo se raspa el codo después de caerse y le pide que lo bese para «hacerlo mejor».

Si estas situaciones le suenan familiares, ha experimentado la premisa básica detrás de la «teoría del control de la puerta del dolor». Esta teoría sugiere que las puertas de enlace neurológicas en nuestro cerebro deciden qué señales de dolor pasan y cuáles no.

Especialista en Dolor y Psicóloga del Comportamiento Judith Scheman, Doctora en Filosofíaexplica qué es el control de puerta y qué significa para el dolor que está experimentando, o no haga Siento, según sea el caso.

¿Qué es la teoría del control de puerta?

«El control de la puerta es la razón por la que funciona el frotamiento de boo-boo», dice el Dr. Scheman. «Parte de la razón por la que es eficaz es que desvía la atención de la lesión, lo que en realidad reduce la cantidad de dolor que se siente. Pero la otra razón por la que funciona se explica por la teoría del control de puerta.

Investigadores Ronald Melzack y Patrick Wall acuñó este término en 1965 como una forma de explicar cómo los estímulos no dolorosos pueden llegar al cerebro más rápido que los dolorosos, diciendo que «un sistema de control de activación modula la información sensorial de la piel antes de desencadenar una sensación de dolor y una respuesta».

«La teoría del control de la puerta sugiere que la sensación de estímulos nocivos puede ser bloqueada por estímulos no nocivos transportados por fibras nerviosas que llegan al cerebro antes de la entrada dolorosa, porque estas fibras nerviosas son más lentas», explica el Dr. Scheman.

En otras palabras, la teoría del control de puertas dice que las «puertas» neurológicas en la periferia deciden qué señales de dolor pasan y cuáles no. Esto afecta la cantidad de dolor que siente.

Cómo funciona la teoría del control de la puerta del dolor

Para comprender el control de la puerta, considere lo que hace una puerta normal: crea una barrera entre lo que se permite entrar y lo que se queda fuera.

Digamos que estás teniendo una barbacoa en el patio trasero. Cuando tus amigos llegan a la puerta, la abres para que puedan unirse a la diversión. Pero si un extraño de la calle aparece en la misma puerta, mantenerla cerrada lo mantendrá fuera de su fiesta.

En el caso de la teoría del control de puerta, por supuesto, no hay puerta física. En cambio, los receptores neurológicos actúan como puertas metafóricas que protegen su cerebro del dolor.

Cuando te lastiman físicamente, tu cuerpo envía señales a tu cerebro para decir que estás lastimado. Pero de acuerdo con la teoría del control de puerta, algunas señales pasan y otras no.

Cuando las puertas están «abiertas» sientes más dolor; cuando están «cerrados» se siente menos dolor.

La razón de esto se remonta a nuestros antepasados ​​cavernícolas.

«El control de la puerta es literalmente un mecanismo de supervivencia», explica el Dr. Scheman. “Imagina, por ejemplo, que un tigre dientes de sable se abalanza sobre ti. Si estuvieras paralizado por este dolor insoportable, el animal te mataría. Pero si no sientes todo el dolor, puedes luchar contra él o huir.

Los tigres dientes de sable pueden estar extintos, pero en los humanos, este mecanismo particular de supervivencia persiste.

El papel de la actividad de las fibras grandes frente a las pequeñas

Pienso en fibras nerviosas como pequeños caminos que llevan mensajes de tu cuerpo a tu cerebro. Diferentes tipos de fibras nerviosas son responsables de llevar diferentes tipos de mensajes.

  • Grandes fibras nerviosas envía a su cerebro información sobre cosas como tocar o sentir presión sobre su piel.
  • Pequeñas fibras nerviosas envía a tu cerebro información sobre el dolor y la temperatura.

La actividad de las fibras grandes envía mensajes a su cerebro muy rápidamente, mientras que la actividad de las fibras pequeñas viaja un poco más lento. «Los estudios muestran que cuando hay más actividad de fibras grandes que actividad de fibras pequeñas, en realidad se percibe el dolor como menos doloroso», dice el Dr. Scheman. «Los estímulos dolorosos son bloqueados de llegar al cerebro por fibras que transmiten su sensación más rápidamente».

Entonces, estimular la actividad de las fibras grandes puede ayudar a «cerrar las puertas» al llegar primero a su cerebro. Dan señales de dolor (aquellas transportadas por fibras diminutas) que no se les permite entrar.

Tanto el tacto como la presión estimulan la actividad de las fibras grandes, lo que explica por qué besar un boo-boo o levantar un dedo del pie golpeado puede ayudar a aliviar el dolor.

«Esta sensación de algo más en realidad evita que otras señales lleguen a nuestro cerebro», explica el Dr. Scheman. “La puerta se cierra y esa señal de dolor no llega a tu cerebro”.

El papel de tus pensamientos

Más allá de la teoría del control de la puerta, su estado mental también afecta su percepción de este dolor. Sentimientos como el miedo, la ansiedad, la depresión y la catástrofe (o imaginar lo peor) juegan un papel en la forma en que experimenta el dolor físico.

El Dr. Scheman explica algunos de los factores que pueden influir en cómo piensa sobre el dolor y, por lo tanto, cuánto experimenta.

  • Expectativas: Si espera que algo le duela, es más probable que su cerebro lo registre como doloroso. «Las expectativas iluminan el cerebro y excitan el sistema nervioso», dice el Dr. Scheman.
  • Expectativa: Como la expectativa es la anticipación. Cuando esperas dolor, sientes dolor, ya sea que haya sucedido algo o no. En un estudio, a las personas en una máquina de resonancia magnética se les dijo que cuando se encendía una luz roja, recibirían una descarga eléctrica leve. Cuando se encendió la luz, sus cerebros se iluminaron como si tuvieran dolor incluso antes de que llegara el shock.
  • Contexto: Dónde y cómo se produce el dolor puede influir en lo doloroso que se siente. Por ejemplo, si un jugador de fútbol es atacado en el campo, es poco probable que experimente el mismo dolor que si fuera atacado al azar, digamos en la tienda de comestibles o en un entorno peligroso. En diferentes contextos, el impacto se siente de manera diferente.

«Todo esto es para decir que a veces simplemente no controlamos los mensajes que se envían a nuestro cerebro», dice el Dr. Scheman. «Todos estos mensajes van a tu cerebro, pero una vez que llegan allí, hay muchas cosas que puedes hacer para mediar en tu experiencia de dolor».

Cómo tratar de reducir su dolor

El Dr. Melzack, una de las personas que identificó por primera vez la teoría del control de puerta, también creó un cuestionario que ayuda a las personas a identificar los tipos de dolor que experimentan. Divide las palabras utilizadas para describir el dolor físico en dos categorías:

  • La dimensión sensorial del dolor se refiere a la intensidad – lo que Estimado del dolor que sientes. Estos sentimientos, que se procesan en una parte del cerebro llamada corteza somatosensorial, se pueden describir con palabras como «palpitante», «dolor», «agudo», «hormigueo» o «ardor».
  • La dimensión afectiva del dolor se refiere al elemento psicológico, como cuán desagradable o incómodo es su dolor. Estos sentimientos, que se procesan a través del sistema límbico de su cerebro, pueden incluir palabras como «agonizante», «agonizante», «lamentable» o «insoportable», por ejemplo.

«El componente afectivo o emocional del dolor, el componente de sufrimiento, juega un papel importante en la percepción de cómo mucho dolor que siente», dice el Dr. Scheman. «Cuando las personas aprenden a apagar estas áreas límbicas del cerebro, califican su dolor como significativamente más bajo y lo toleran mejor».

Entonces, la clave es descubrir cómo mantener esa parte de tu cerebro inactiva para mantener esas puertas cerradas. Estas tres cosas pueden afectar su sistema límbico y reducir su dolor.

1. Distracción

Cuando su cerebro está ocupado con otra cosa, no puede concentrar todos sus esfuerzos en su dolor. «Distraerse apaga esta área del cerebro, lo que reduce el dolor que siente», dice el Dr. Scheman.

¿Alguna vez has oído hablar de personas con dolor crónico ¿Quiénes no sienten este dolor cuando están absortos en sus aficiones? Este es el poder de la distracción. Cuando estás recuperándose de la cirugíapor ejemplo, escapar a través de la realidad virtual, tejer, resolver crucigramas o incluso emborracharse con su programa de televisión favorito puede ayudarlo a mantener su mente ocupada y su dolor alejado.

2. Relajación profunda

«Cuando nuestro cerebro se relaja muy profundamente, libera endorfinas», dice el Dr. Scheman. «Las endorfinas son los analgésicos naturales del cuerpo. Son químicamente idénticos a los opioides, pero sin todos los efectos secundarios negativos.

De hecho, son tan poderosos que se ha demostrado que la práctica de técnicas de relajación profunda ayuda a las personas a minimizar y, a veces, incluso evitar por completo el uso de opioides después de la cirugía. Los estudios también muestran que las heridas quirúrgicas cicatrizan más rápido en personas que practican técnicas de relajación profunda.

3. Piensa

La forma en que piensas sobre el dolor importa, y literalmente puede determinar cuánto dolor físico experimentas y cuánto tiempo lleva sanar.

«Nuestros pensamientos sobre el dolor en realidad juegan uno de los papeles más importantes en la cantidad de dolor que realmente experimentamos», señala el Dr. Scheman. «Si ingresa a un tratamiento médico o a una cirugía sin abordar problemas como la ansiedad, la depresión o el catastrofismo, es casi siempre menos probable que el resultado sea el ideal».

Ella recomienda practicar una técnica llamada detención de pensamientos, que es exactamente lo que parece: reconocer ciertos pensamientos a medida que aparecen y luego elegir redirigirlos a otra parte.

“Cuando encuentres que tu cerebro va por ese camino, imagina que estás en una señal de alto. Tienes que decidir: ¿Sigo por este camino?», dice. «Tú yo puedo siga ese camino, pero si sabe que empeorará su dolor, puede optar por ir por el otro camino.

¿Significa esto que el dolor es inventado?

Tal vez se pregunte: «¿Significa esto que todo mi dolor está en mi cabeza?»

Bueno, hasta cierto punto, sí, pero eso no significa que sea inventado, falso o imaginario. Como la línea de harry potter La serie dice: «Seguro que está sucediendo en tu cabeza, Harry, pero ¿por qué diablos significa eso que no es real?»

Esto se debe a que, como señala el Dr. Sheman, las partes del cuerpo en sí mismas no experimentan dolor; sólo el cerebro puede hacer eso. «Solo podemos percibir el dolor mientras el cerebro está encendido», dice ella. «Y además, una vez que llega al cerebro, incluso los mismos estímulos dolorosos se sentirán diferentes dependiendo de nuestros pensamientos».

Entonces, la próxima vez que su pequeño se caiga, siga adelante e intente «cerrar las puertas» despidiéndose de ese abucheo. ¡Puede ayudar más de lo que cualquiera de ustedes se haya dado cuenta!

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Redacción

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