El Chelsea también se ha convertido en miembro de la Liga Juvenil de la UEFA, pero las cosas pueden mejorar

Horas antes de que el Chelsea concluyera su fase de grupos de la Liga de Campeones con un partido en casa de bajo riesgo contra el Dinamo Zagreb en Stamford Bridge el miércoles, los Sub-19 de Ed Brandt jugaron su propia batalla contra los mismos oponentes en Cobham.

Leo Castledine, Lewis Flower y Frankie Runham anotaron en una cómoda victoria por 4-0 que incluyó un autogol del Dynamo, pero la sensación en el pitido final fue agridulce; El Chelsea había llegado al partido ya eliminado de la UEFA Youth League, ya que no había podido ganar ninguno de sus cinco partidos anteriores de la fase de grupos contra los campeones croatas, el AC Milan o el Red Bull Salzburg, y había sufrido tres fuertes derrotas a domicilio.

El 5-1 a manos del Salzburgo Sub-19 en Austria la semana pasada aseguró que desde que llegó a cuatro finales de la Liga Juvenil en cinco años entre 2014 y 2019, el Chelsea ahora no ha logrado llegar a los octavos de final en cada una de sus tres campañas sucesivas en la cima. vuelo Competición europea de clubes juveniles (la edición 2020-21 se canceló debido a la pandemia de COVID-19). Para una academia mantenida con los más altos estándares posibles bajo la dirección de desarrollo juvenil Neil Bath y el asistente Jim Fraser, ese récord será sacudido.

Hablando en el sitio web oficial del club, Brand hizo una evaluación honesta de dónde han salido mal las cosas. «Tenemos que mirarnos a nosotros mismos y la verdad es que cometimos una serie de errores individuales que a este nivel serán castigados», dijo. «También necesitamos defender mucho mejor nuestra área de 18 yardas y asegurarnos de que somos clínicos».

Los errores individuales y la falta de crueldad suelen ser factores más importantes en el fútbol juvenil, dado que ninguno de los jugadores o equipos involucrados está completamente formado. También es inevitable que incluso para una academia tan bien dotada y bendecida con talento como Cobham, algunos grupos de edad serán más fuertes que otros.

Los equipos consecutivos de Chelsea que ganaron la Liga Juvenil en 2014-15 y 2015-16 incluyeron a Ruben Loftus-Cheek, Andreas Christensen, Tammy Abraham, Fikayo Tomori, Mason Mount y Trevo Chalobah. Sus finalistas perdedores en 2017-18 y 2018-19 incluyeron a Reece James, Callum Hudson-Odoi, Mark Gwehi y Conor Gallagher.

liga juvenil chelsea

Los finalistas de la UEFA Youth League 2019 del Chelsea, incluidos Mark Guehi (tercero a la derecha, arriba), Conor Gallagher (segundo a la derecha, arriba) y Tarik Lamptey (centro, abajo). (Foto: Clive Hawes/Chelsea FC a través de Getty Images)

No ayuda que Chelsea perdiera jugadores que habrían podido iluminar la Youth League esta temporada y la temporada pasada, cuando el equipo de Brandt logró salir de la fase de grupos antes de perder 5-1 ante Genk en la ronda de play-off. . La evidencia de la fuga de talentos se puede encontrar en la fase de grupos de la Liga de Campeones de esta temporada; Jamal Musiala ha aparecido en cinco de los partidos del Bayern Munich, registrando asistencias contra Barcelona y Viktoria Pilsen, mientras que Samuel Ealing Jr llamó la atención desde el banquillo de la Juventus contra el Benfica el mes pasado.

Ambos pasaron gran parte de su infancia en Cobham antes de dejar el Chelsea como agentes libres y habrían sido elegibles para la Liga Juvenil, si no hubieran formado parte del primer equipo en Stamford Bridge, por supuesto. Dos talentos un poco mayores que calificarían para los espacios de excedentes, Lewis Bate y Miles Perth-Harris, también se fueron a Leeds United y Brentford respectivamente en 2021.

Chelsea ha hecho del reclutamiento en edad académica una nueva prioridad desde que Todd Boyley y Clearlake Capital completaron su adquisición en junio, reforzando el equipo de desarrollo con las adquisiciones de Cesare Cassaday, Omari Hutchinson, Zach Sturridge y Eddie Beach, mientras que la firma clave Carney Chucumeka entró directamente en la plantilla del primer equipo.

Sin embargo, las reglas de la Liga Juvenil establecen que los jugadores mayores de edad solo pueden registrarse si han estado con el club sin interrupción durante los dos años anteriores, lo que significa que ninguno de Chukwuemeka, Hutchinson, Beach o Casadei fueron elegibles, aunque este último fue un espectador interesado para El empate 1-1 del Chelsea con el AC Milan en Cobham el mes pasado. Sturge, el único recién llegado nacido en 2004, se convirtió en parte integral del equipo de Brand.

La consecuencia fue que Chelsea compitió en la Liga Juvenil de este año con un equipo sorprendentemente joven en algunos lugares; A Runham y al mediocampista Keano Dyer, ambos de 15 años, se les confiaron minutos significativos, ya sea desde el inicio o desde el banco, al igual que los estudiantes de primer año Ted Curd, Travis Akomea, Josh Acheampong, Harrison McMahon y Tudor Mendel-Idowu. Todos serán elegibles para la Liga Juvenil nuevamente la próxima temporada y algunos aún podrían incluirse como jugadores con exceso de edad en 2025-26.

«Con todas las cosas que creo que podemos sacar de esta competencia, creo que fue bueno ver que muchos jugadores jóvenes tuvieron la oportunidad de jugar y no se vieron fuera de lugar», agregó Brand. «Se han utilizado menores de 16 y menores de 17 y eso es una señal realmente positiva para el futuro».

Gol de Leo Considine

Leo Castledine le ofrece al Chelsea alguna esperanza para el futuro al anotar contra el Dinamo Zagreb el miércoles (Imagen: Clive House – Chelsea FC/Chelsea FC a través de Getty Images)

La esperanza de Brandt será que el núcleo de este grupo pueda crecer juntos y usar la decepción de la Liga Juvenil de esta temporada como motivación para seguir adelante, impulsados ​​por su propio desarrollo y el talento que viene justo detrás de ellos en Cobham. Además, todavía está aprendiendo como entrenador y tomará sus propias lecciones de los juegos europeos que se cayeron esta temporada y la temporada pasada, especialmente fuera de casa, donde el Chelsea ha perdido cinco de los siete juegos en la competencia.

No hay vergüenza en luchar con un equipo joven en un grupo que consta de otra academia bien surtida en Milán y dos de los clubes de desarrollo de fútbol más exitosos en Dynamo y Salzburgo; El Observatorio de Fútbol CIES de este año los clasificó cuarto y 14, respectivamente, en el número de jugadores entrenados que actualmente ejercen su oficio en las 31 divisiones nacionales más importantes de Europa.

La desafiante campaña del Chelsea tampoco estuvo exenta de puntos brillantes. Castledine, hijo del excentrocampista de Wimbledon Stewart y que marcó cuatro goles en seis partidos, brilló con fuerza. Mendel-Idowu mostró una habilidad deslumbrante en la banda, mientras que Acheampong y Akomea mostraron un aplomo progresivo en defensa. Producir futbolistas profesionales sigue siendo el objetivo principal y hay señales positivas de que pueden surgir más de este grupo.

Sin embargo, competir en las últimas etapas de la Liga Juvenil no tiene inconvenientes para el desarrollo, y el estatus de Cobham como una de las academias líderes en el fútbol europeo exige nada menos que una mentalidad ganadora. Bath, Fraser y Brandt esperan que la próxima temporada traiga un regreso a estándares más familiares.

(Foto superior: Clive Hawes – Chelsea FC/Chelsea FC a través de Getty Images)

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