Cómo Man United, Liverpool y Arsenal se perdieron a Erling Haaland

Probablemente no hará que los seguidores del Manchester United se sientan mejor al enterarse de que el cyborg noruego, también conocido como Erling Haaland, pudo haber sido su jugador mucho antes de unirse al equipo desde el otro lado de una ciudad futbolística dividida.

«Recuerdo que un día vi la práctica de Erling», dice John Vick, exjefe de cazatalentos de Molde. «Estuvo con nosotros durante siete u ocho meses, entrenó muy duro y se convirtió en parte del equipo. Fui a ver a Ole Gunnar Solskjaer, quien era el entrenador de Molde, y le dije: ‘Tienes que llamar al Manchester United, amigo, lo que estamos viendo es irreal’.

“Ole y yo nos dimos cuenta de que este niño es tan bueno que no podremos mantenerlo.

«Ole estuvo de acuerdo con absolutamente todo. «Me pondré al teléfono», dijo, «necesitan saber acerca de este chico». Teníamos amigos en el United. Trabajé de cerca con United a principios de la década de 2000 y la mayoría de los muchachos que conocía se fueron. Pero Ole era Ole. «Por el amor de Dios», dije, «llama a Nicky Butt (entonces director de la academia de United) o llama a alguien porque este chico es irreal».

«Eso fue antes de que Erling realmente comenzara a jugar correctamente para Molde. Ole llamó por teléfono. Entonces se ingresó el nombre. Entonces, cómo y si United lo rastreó, no lo sé.

Vick es el buscador de talentos nacido en Nueva York que trajo a Haaland a Molde como parte de una cadena de eventos que ahora ve al delantero vistiendo los colores del Manchester City, con 12 goles en sus primeras siete apariciones.

No es que el United se haya perdido el fichaje del jugador que ahora alberga las esperanzas del equipo de Pep Guardiola. Liverpool, Arsenal y varios otros clubes de la Premier League han jugado con la idea, según Vik. Pero muchos parecen haber juzgado mal o subestimado lo que tenían ante sus ojos.

«Creo que (los cazatalentos de Inglaterra) lo vieron como un objetivo porque era muy grande», dice Vick. “Seguí diciéndoles: ‘Él no es un hombre objetivo; si lo juzgan así, se sentirán decepcionados’.

«Recuerdo una ocasión en la que el equipo estaba en España. Estaba con algunos de mis colegas de los clubes de la Premier League y recuerdo haber dicho: ‘Tengo que repetirme, muchachos, no lo juzguen como un hombre objetivo, deben mirar más allá de eso. Corre entre ellos, persigue el espacio, es fantástico en el área, es ese tipo de jugador.

«Estaba pensando: ‘¿Soy yo el que está equivocado? ¿Estoy viendo esto de manera incorrecta?

«Pero siempre ha existido esta percepción en algunos clubes ingleses de que un delantero tiene que verse de cierta manera, y que un mediocampista central tiene que verse de cierta manera, y necesitas un cierto marco para un rol determinado. Cuando vieron a un gran delantero como Erling, vieron a un hombre objetivo y creo que se olvidaron de ver qué más podía hacer.

«Liverpool podría haberlo llevado. El Arsenal podría llevárselo. Todo el mundo estaba allí para verlo, pero esos clubes estaban viendo un número 9 que era alto y ancho y ‘Oh, va a ser un hombre objetivo’. Por mi vida, no pude entender por qué lo redujeron de esa manera.

“No me gustaba de espaldas a la portería y en ese momento no podía cabecear el balón. Me gustaba cuando giraba, cuando perseguía en los bolsillos, cuando corría entre líneas, su movimiento en la caja. No quería sostener la pelota, solo quería girar e irse. Habrá muchos clubes dando un paso al frente porque ahora todos podemos ver en qué es bueno».

Hay una historia de cómo Haaland llamó la atención de Molde y la magia espectacular que confirmó la creencia de Vik de que el niño era especial.

La escena fue el estadio Brumunddal en el condado de Inlandet, Noruega. Era septiembre de 2015 y los mejores sub-15 de Noruega y Suecia se enfrentaban entre sí.

Erling Haaland, de 18 años, mantiene a raya al Efe Ambrose de Hibernian en la Europa League (Foto: Ross Parker/SNS Group vía Getty Images)

Vick ya había oído hablar de los goles de Haaland para el club de su ciudad natal en Bryne, en el suroeste del país. Vic estuvo en el partido para ver si el mismo jugador podía destacarse en un equipo internacional juvenil sueco-escandinavo. Y un momento en particular lo puso de pie.

«No puedo decir que recuerde mucho sobre el juego», dice. “No puedo recordar el marcador y no puedo recordar la primera mitad. Pero luego llegamos a la segunda mitad, el saque inicial, y ese fue el momento que siempre recordaré.

“Pude ver a Erling hablando con el jugador a su lado. El guardameta de Suecia estaba al borde de su área penal, desperezándose para preparar el segundo tiempo. Pensé: “¡No, no, no, de ninguna manera! Él no va a intentar eso, ¿verdad? Y luego lo hizo. Erling venció al portero y metió el balón directo a la portería.

Incluso ahora puedes escuchar la emoción en la voz de Vic y la inconfundible sensación de que está recordando un descubrimiento único en la vida.

“No fue la técnica lo que más me impresionó, sino el hecho de que tenía las pelotas para hacerlo. Fue una gran ocasión. Muchos de estos niños noruegos estaban dispersos por todo el país, dominando los juegos en sus pequeñas ligas o pequeños pueblos. Por primera vez, estos niños jugaron con la bandera nacional en el pecho. Había familias en las gradas. Había exploradores de todas partes.

«A veces, en esa posición, los jugadores se esconden. La mayoría de los jugadores ese día jugaron pases seguros y cuadrados sin hacer nada extra. Pero había un niño con la mentalidad de vencer al portero directamente desde el saque inicial.

“En mi informe posterior a eso, todo se trataba de su mentalidad. En Noruega, todo el mundo tiene más o menos la misma personalidad. Si no lo eres, piensan que estás loco. Pero a este tipo no le importa. Simplemente está siendo él mismo”.

Haaland formaba parte del sistema juvenil de Bryne FK en ese momento y a la edad de 14 años ya entrenaba con sus menores de 19 años. Su debut en el primer equipo fue a los 15 años. Estaba claro que necesitaba jugar a un nivel superior. Su transferencia a Molde tuvo lugar en febrero de 2017 y al año siguiente vio el crecimiento acelerado que lo convierte en un tamaño tan formidable para los oponentes.

«Si miras fotos de él cuando tenía 12 o 13 años, es muy pequeño», dice Vic. “La forma en que se ve hoy, no pude verlo ese día. Pero empezó a crecer desde el día que lo conseguimos.

“En su primer año, ganó de 10 a 12 centímetros y ganó de ocho a 10 kilogramos de músculo. Si recuerdas al joven Zlatan Ibrahimovic que anotó ese gol de regate (para el Ajax) al comienzo de su carrera, era tan ligero y débil. Era diferente con Erling. Se hizo fuerte al mismo tiempo que se hizo alto.

“El chico era imparable. Tuvimos que tomárnoslo con calma durante los primeros seis meses. Jugaba tanto que teníamos que tener cuidado. Recuerdo haberlo visto un día viendo el entrenamiento desde el costado y le pregunté: «¿Cuál es el problema?». Me miró, «No tengo absolutamente ningún problema». Luego señaló al personal médico: “Ellos tienen el problema”. Solo quería entrenar todos los días y jugar todos los partidos”.

Vic acaba de dejar su puesto en Molde, que ocupó durante los últimos 11 años, porque se mudará a Tampa, Florida, donde tiene la intención de trabajar como autónomo (Molde estará entre sus clientes) en busca de los mejores talentos estadounidenses.

Él acredita la forma en que Alfie Haaland, ex mediocampista del Manchester City, Leeds United y Nottingham Forest, ha guiado la carrera de su hijo.

Pero Vick probablemente también tenga derecho a verlo como un éxito personal dada la cantidad de clubes que no vieron el potencial estelar de Haaland.

A la edad de 15 años, Haaland fue invitado a una prueba de una semana en Hoffenheim, pero dejó el club de la Bundesliga sin llegar a un acuerdo. Fue una historia similar con el FC Copenhague, entonces campeón de Dinamarca y dirigido por Stål Solbakken, ahora, irónicamente, el entrenador de Haaland para el equipo nacional noruego.

«Eso no quiere decir que fueran ciegos, pero había visto a Erling jugar en juegos, no solo en prácticas», dice Vick. «Sabía que influye en los partidos no solo con el fútbol sino también con su personalidad.

“Sabía que sería genial para Molde en muchos sentidos, pero también sabía que sería un gran fichaje. Así trabajábamos. Los encontramos, los desarrollamos y luego nos dimos cuenta de que teníamos que venderlos. Siempre supimos que éramos solo un pequeño paso en el camino hacia una carrera más grande.

«Le dije a Molde, ‘Él va a jugar para nosotros, va a ser grandioso para nosotros y vamos a ganar mucho dinero cuando lo vendamos’. Lo empujé muy fuerte y el día que pasó me dije: «Ahora puedes relajarte, abre una cerveza fría de la nevera». Ese fue un sentimiento agradable. No puedo decir que sabía que iba a estar entre los 10 mejores del mundo, pero sabía que el chico era especial.

Haaland buscará hacer precisamente eso cuando el City se enfrente al Borussia Dortmund, su antiguo club, en la Liga de Campeones el miércoles.

Vic estuvo allí el día que Haaland, de 17 años, marcó cuatro goles para el Molde en un partido fuera de casa ante el SK Brann. A los 19 años, el delantero anotó nueve ante Honduras en el Mundial Sub-20. Tiene 86 goles en 89 partidos con el Dortmund. Ahora con 22 años, Haaland ya ha anotado dos hat-tricks en su primer mes en la Premier League.

«Siento que es el mismo niño de siempre», dice Vic. «Me gusta eso de él. Marca dos o tres goles y repite la actuación la próxima semana. Él simplemente sigue adelante. Le encanta jugar, le encanta marcar goles. Simplemente se acuesta y se despierta al día siguiente exactamente igual. Y está alcanzando niveles que nunca habíamos visto, especialmente para un noruego».

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Redacción

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