Brittney Griner pesa en la mente del equipo de EE. UU. Mientras se dirige a Australia para la Copa del Mundo

En algún momento de cada uno de los últimos 215 días, la estrella del equipo de EE. UU. Breanna Stewart ha tenido el mismo pensamiento.

Podría ser cuando estoy cambiando el pañal de mi hija Ruby May o subiendo a un avión para un partido de visitante con las Seattle Storm. Ha pensado en ello mientras se pone de pie para el himno nacional, mientras lanza saltadores sola en el gimnasio o mientras conduce tranquilamente a casa en su SUV.

Brittney Griner todavía está allí.

Un pensamiento pesado —un amigo cercano de Stewart y amigo desde hace mucho tiempo de la basquetbolista estadounidense tras las rejas en una prisión rusa— se volverá aún más pesado ahora que el equipo de EE. UU. está de regreso para la Copa Mundial Femenina, que comienza el miércoles en Australia.

«Es difícil saber que BG debería y estará aquí», dijo Stewart en una conferencia telefónica desde Sydney, donde los estadounidenses jugarán contra Bélgica el miércoles a las 9:30 p. m. (hora del Este). “Y creo que lo que va a ser la parte más difícil es probablemente el primer juego, cuando nos estamos preparando para empezar, cuando sabes que nuestros nombres están siendo llamados para presentarnos y ella no está allí.

«Es una locura que pueda estar en Australia y ahora ella todavía está detenida injustamente en Rusia, así que espero que regrese a casa lo antes posible y que todos usen sus voces lo mejor que puedan».

Griner, de 31 años, está detenida en Rusia desde mediados de febrero tras ser acusada de llevar aceite de cannabis en su equipaje por el aeropuerto. Se declaró culpable en julio y fue sentenciada a nueve años de prisión, pero el gobierno de Estados Unidos dice que su detención allí es ilegal.

Griner también es dos veces medallista de oro olímpica y dos veces campeona de la Copa del Mundo con el equipo de EE. UU., sin mencionar una estrella para Phoenix Mercury de la WNBA. Ella es un elemento básico del programa femenino más dominante en la Tierra, una centro de 6 pies 9 pulgadas que ha dominado a las jugadoras rivales de todo el mundo con su gran tamaño y sus movimientos elegantes y rápidos en el poste.

Hace poco más de un año, Greener estaba entre los líderes del equipo de EE. UU. que ganó el oro en Tokio. Para algunos compañeros de equipo, ese vuelo de regreso a California en el avión de USA Basketball fue la última vez que la vieron. Se perdió toda la temporada de la WNBA mientras estaba detenida en Rusia.

Dirigidas por Stewart, quien llama la atención sobre la difícil situación de Griner a diario en las redes sociales, las estrellas del baloncesto femenino de EE. UU. trataron de defender a su amiga y compañera de equipo. Dicen que ganar en Australia es lo último y lo mejor que pueden hacer por ella, pero el sentimiento de impotencia permanece. No hay protesta que puedan iniciar, ninguna demanda que puedan hacer que traiga a Greener a casa.

Corresponde a los diplomáticos de Estados Unidos y Rusia negociar su liberación. En un pequeño gesto, las estadounidenses dejarán sin asignar su camiseta número 15 para la Copa del Mundo.

«Hemos sentido eso durante toda la temporada», dijo Sherrill Reeve, entrenadora del Equipo de EE. UU. y los Minnesota Lynx. “Todo lo que hacemos es decir ‘esto es solo, esto simplemente no se siente bien’. Especialmente después de que llegó el veredicto. Está en nuestras mentes todos los días, pero fue una gran onda en toda la liga.

Es un momento sin precedentes para el baloncesto femenino estadounidense, incluso si Greener no estuvo en el centro de una tormenta geopolítica. Reeve está en su primer año como entrenador en jefe, reemplazando a Dawn Staley, quien renunció después de los Juegos de Tokio. Por primera vez en más de 20 años, ni Sue Bird ni Diana Taurasi llevarán uniforme, ambas se retiraron del equipo de EE. UU.

Solo cinco miembros del equipo de la Copa Mundial de Estados Unidos estuvieron en la cancha en Tokio el año pasado. Una de ellas es la estrella de New York Liberty, Sabrina Ionescu, quien está haciendo su debut en el equipo de EE. UU. en un juego internacional de cinco contra cinco.

Además, en el momento de escribir este artículo, solo había siete jugadores estadounidenses en Australia, con un pronóstico de apertura de poco más de 24 horas. Cinco jugadoras nombradas para el equipo de la Copa del Mundo compitieron en las Finales de la WNBA, que concluyeron el domingo, y están tratando de llegar a Sydney. Brionna Jones y Alyssa Thomas jugaron para Connecticut Sun, que perdió la final y podría llegar al equipo de EE. UU. antes que A’Ja Wilson, Chelsea Gray y Kelsey Plum de las Aces después de celebrar su desfile de campeonato el martes en Las Vegas.

Stewart, de 28 años, es el más exitoso de los estadounidenses que regresan con dos medallas de oro olímpicas y dos títulos de la Copa del Mundo, el premio al Jugador Más Valioso de la Copa del Mundo de 2018 y promedios de 15 puntos y 10 tableros en los Juegos de Tokio. Los estadounidenses han ganado 22 partidos consecutivos de la Copa del Mundo desde 2006.

«Puede que tengamos siete (jugadores), pero solo hay cinco en la cancha a la vez», dijo Stewart. «Creo que tenemos más ganas de jugar que de darnos cuenta de cuánto podemos o no tener».

Guardar para uno. Los estadounidenses, y especialmente Stewart, no olvidarán que el No. 15 no está con ellos.

(Foto principal de Brittney Griner posando con sus compañeros de equipo en los Juegos Olímpicos de Tokio: Kevin K. Cox/Getty Images)

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Redacción

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